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Las hormigas son pequeñas granjas: mire de cerca y verá

Las hormigas son pequeñas granjas: mire de cerca y verá



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FOTO: Shutterstock

A los seres humanos nos gusta atribuirnos el mérito de haber inventado sistemas agrícolas. Sin embargo, las hormigas han estado cultivando bajo nuestros pies durante mucho, mucho más tiempo. Sus sociedades altamente organizadas giran en torno a la comida. Podemos aprender mucho al comprender sus sistemas alimentarios y aplicar algunas de sus prácticas a nuestro propio cultivo.

Las hormigas comparten comida

Los cuentos infantiles sobre hormigas los caracterizan como acaparadores. Es verdad. Algunos tipos de hormigas, como las cortadoras de hojas, ponen huevos infértiles para tener una fuente de alimento adicional cerca, por si acaso. Pero las hormigas también comparten. Las hormigas tienen esencialmente dos estómagos, uno para su propia comida y otro que sirve como compartimento de almacenamiento para compartir con sus amigos y familiares en casa. En este sentido, las hormigas son similares a las aves y algunos mamíferos que regurgitan el alimento de sus crías. Un intercambio adicional de información ocurre cuando las hormigas se conectan y transmiten información a través de señales químicas en las feromonas. Además, dejan rastros de olor mientras viajan para decirles a otros dónde encontrar comida. Las diferentes colonias tienen diferentes aromas que se detectan de inmediato.


Las hormigas cultivan su propia comida

Las hormigas cortadoras de hojas cosechan hojas no para alimentarse a sí mismas, sino para alimentar un hongo, que las hormigas a su vez comen. Un paralelo de granjas podría ser cortar un roble para inocularlo con esporas de hongos shiitake para cosechar las tapas de los hongos fructíferos más tarde. No podemos comer corteza de roble, pero podemos comer lo que come corteza de roble. En el caso de las hormigas, sin embargo, una cuadrilla corta hojas mientras otra cuadrilla las mastica y las alimenta al hongo, y una tercera cuadrilla recolecta y dispersa el hongo por toda la colonia. Para proteger sus cultivos de enfermedades, las hormigas cortadoras de hojas dependen del actinomiceto, un tipo de bacteria que actúa como antibiótico y reduce las enfermedades parasitarias. El actinomiceto se transporta en el cuerpo de las hormigas y los descubrimientos recientes revelan que las hormigas desarrollaron esta relación con el pesticida orgánico hace más de 40 millones de años. Los investigadores que estudiaron una hormiga fosilizada conservada en ámbar encontraron pequeñas bolsas en la cabeza de la hormiga donde portaba las mismas bacterias que llevan las hormigas cortadoras de hojas modernas.

Otro tipo de hormiga agrícola recolecta semillas, las lleva a un nido subterráneo, mordisquea la capa externa protectora llamada elaiosoma y luego desecha la semilla principal. Las semillas desechadas prosperan al abrigo del fertilizante de desechos de hormigas y se convierten en plantas. Esto produce más semillas, que las hormigas continúan cosechando, comen parcialmente y se esparcen. Algunas especies de hormigas en Fiji colocan semillas en las grietas de los árboles y las fertilizan. Aquí en América del Norte, el trillium (que se muestra a continuación), una de las flores silvestres del bosque oriental favorita, depende de las hormigas para polinizar sus flores y también cultivar sus semillas.

Cosecha de hormigas de otros animales

Mientras tanto, de vuelta en el rancho, las hormigas pastoras rodean a los pulgones y aprovechan al máximo la dulce melaza de los insectos, una secreción pegajosa y azucarada que sale por el extremo opuesto de la boca de cada pulgón mientras muerde las hojas. Para controlar de alguna manera, o quizás entablar amistad con amabilidad, la colonia de pulgones, las hormigas pastoras hacen que sus huellas perfumadas sean atractivas para su pequeño ganado. Algunos tipos de hormigas pastoras inmovilizan a estos insectos mordiendo las alas de los pulgones para que no se vayan volando del rancho. No se sabe si se trata de manipulación o de una relación mutuamente beneficiosa, pero la presencia de las hormigas probablemente disuade a los depredadores, como las mariquitas, que podrían comerse los pulgones.

Observar hormigas no es solo una forma aburrida de pasar el tiempo, y tal vez hacerlo es exactamente de donde los primeros agricultores humanos sacaron sus ideas. Ver a las hormigas como un reflejo de la agricultura moderna puede iluminar lo que consideramos prácticas humanas y naturales. Puede ayudarnos a considerar qué significa realmente nuestro papel como proveedores de alimentos para nuestra sociedad.


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