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Perfil de cultivo: espárragos

Perfil de cultivo: espárragos


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Cortesía de iStockphoto / Thinkstock
El espárrago, conocido como el "alimento de los reyes", es uno de los primeros cultivos que emergen del jardín de primavera.

El espárrago es un manjar muy querido por los consumidores. Conocido como “el alimento de los reyes”, los romanos cultivaban espárragos y los enviaban a la nobleza en tierras lejanas. Luis XIV de Francia hizo cultivar espárragos en invernaderos. En Rusia y Polonia, los espárragos verdes y gruesos crecen silvestres, y los caballos y el ganado pastan en ellos. Los espárragos son un regalo maravilloso de la naturaleza y una excelente adición a la granja diversificada.

Cultivo de espárragos
Los brotes de espárragos son las primeras hortalizas que brotan del suelo en primavera, y durante un mes o dos, los campos deben cosecharse con frecuencia para recoger los brotes recién emergentes tan pronto como aparezcan. El ciclo de cultivo anual incluye una cosecha de primavera ocupada, luego un período de crecimiento de follaje de verano y otoño durante el cual los brotes de las plantas crecen altos y tupidos y almacenan energía en las copas enterradas. En el invierno, algunos agricultores limpian el crecimiento muerto, mientras que otros dejan que la maleza les proteja del frío invernal.

Los productores deben esperar uno o dos años después de la siembra para que maduren los espárragos antes de comenzar la cosecha a gran escala. Una vez establecida, una cama de espárragos a menudo se describe como una "plantación de por vida", que dura de 12 a 20 años o más. El cultivo de espárragos requiere mucho espacio y los productores deberán plantar grandes áreas para producir una cosecha considerable. Como ocurre con todos los cultivos, existen plantas femeninas y masculinas. Las plantas de espárrago hembra gastan más energía en la producción de semillas, por lo que producen entre un 20 y un 30 por ciento menos de espárragos que los machos, aunque sus espárragos son más grandes.

Los espárragos generalmente no se desarrollan bien en regiones con veranos largos y calurosos e inviernos suaves. Durante siglos, los agricultores de toda Europa y la región mediterránea han cultivado espárragos, mientras que Michigan, Nueva Jersey y los estados de la costa oeste han sido las regiones tradicionales americanas de cultivo de espárragos. Ahora, las nuevas variedades y técnicas de riego están ampliando las fronteras geográficas, incluso los agricultores hawaianos cultivan espárragos para el mercado local.

Una siembra bien cuidada produce una gran cantidad de espárragos, aproximadamente 25 libras por una hilera de 100 pies. Si toma su cultivo de espárragos a mayor escala, 1 acre puede producir entre 2 y 8 toneladas de espárragos vendibles por año. En el mejor de los casos, se incluyen dos cosechas por día con un rendimiento de 1,000 libras.

Plantar camas nuevas
Los espárragos son plantas de raíces profundas, por lo que seleccionar un sitio con buen drenaje es crucial. Es preferible un pH bajo a medio y una buena exposición al sol a principios de la primavera es imprescindible. Los espárragos tampoco toleran bien la sal, que es algo que los agricultores costeros y de tierras sódicas deben tener en cuenta.

Las nuevas plantas de espárragos comienzan a crecer temprano en la temporada, por lo que, idealmente, las camas para las nuevas plantaciones deben prepararse el otoño anterior. Plante las plántulas a 1 pie de distancia y separe las filas de 2 a 4 pies. Muchos jardineros creen que las lanzas más gruesas se obtienen espaciando más las plantaciones y que cuanto más frío sea el clima, más profundo debe plantar.

Los cuerpos subterráneos de las plantas de espárragos se llaman coronas. El tamaño de la corona aumenta a medida que los espárragos envejecen, por lo que el lecho eventualmente se llenará por completo de coronas y el ancho del lecho comenzará a agrandarse.

Los nuevos cultivadores suelen plantar coronas de 1 o 2 años en sus campos. La obtención de nuevas plantas mediante la siembra de semillas es otro método popular, pero los espárragos no suelen sembrarse directamente, sino que se cultivan en viveros y se trasladan a los campos al año siguiente. Se cree que las plantas cultivadas a partir de semillas tienen menos probabilidades de tener problemas de enfermedades. Los portainjertos para nuevas plantaciones pueden ser costosos y la instalación de cualquier tipo de riego de campo no es barata. Los productores deben esperar gastar varios miles de dólares por acre para establecer nuevos campos.

Problemas de espárragos

Enfermedad
Los problemas más notables con las plantas de espárragos son las enfermedades causadas por hongos por roya y fusarium. No existe un tratamiento completamente eficaz para las camas infectadas, por lo que no sorprende que la prevención sea la mejor herramienta contra estos problemas. Comprar ganado libre de enfermedades y plantar en áreas soleadas y con buen drenaje ayuda a la mayoría de los agricultores a evitar problemas de hongos. La antigua técnica de los lechos de salazón se inició para ayudar a controlar el fusarium. El óxido se controla mejor quemando los campos en invierno para reducir la capacidad de hibernación de la enfermedad. Los estudios también indican que la introducción de micorrizas fúngicas domesticadas en los suelos de los campos podría ayudar a reducir la susceptibilidad de las plantas de cultivo a la fusarium al competir con las variedades de hongos que causan enfermedades.

Plagas
Los escarabajos de los espárragos en blanco y negro y con manchas verdes son los insectos enemigos más comunes de los espárragos, y la mayoría de los cultivadores de espárragos verán algún nivel de estos insectos durante el año. Los escarabajos se alimentan de brotes jóvenes en primavera, provocando lanzas dañadas e inservibles, y en verano se alimentan del follaje, lo que reduce el vigor de las plantas y disminuye los rendimientos de la próxima temporada. Después de que se hayan cosechado los brotes, puede que no parezca un gran problema tener algunos escarabajos masticando las abundantes hojas, pero mantener la salud del helecho es fundamental para la producción de los años siguientes. Al igual que sus primos, los narcisos y los lirios, los espárragos deben tener un largo período de hojas en el ciclo anual para recargarse y mantenerse saludables.

La mejor forma orgánica de controlar los escarabajos es eliminar o quemar las hojas secas una vez que se vuelven marrones. Esto al menos eliminará los sitios donde los escarabajos pasan el invierno. Históricamente, a los pollos, patos y gansos se les ha permitido vagar por los campos de espárragos durante el verano para comer insectos y brotar malas hierbas.

Malas hierbas
El control de malezas, especialmente de malezas perennes, es una preocupación importante para los cultivadores de espárragos; no se deben instalar nuevas plantaciones hasta que los campos estén completamente desyerbados. El cardo canadiense y el quackgrass son malezas perennes particularmente peligrosas que podrían requerir un cultivo, tratamiento y replantación extensiva de espárragos para eliminar el problema. Las malezas anuales son abundantes en la mayoría de los lechos de espárragos, y en su mayoría se controlan mediante el cultivo que mata las malezas después de que brotan.

Acolchado de camas de espárragos
Cubrir las plantaciones de espárragos es una tarea costosa y que requiere mucho tiempo, pero puede ser la columna vertebral de un sistema de cultivo orgánico. Las camas de mantillo durante el período de crecimiento de verano ayudan a conservar la humedad, minimizar el crecimiento de malezas y fomentar la actividad saludable de microorganismos en el suelo. Cubrir las camas con mantillo durante los meses de invierno ayuda a nutrir la cosecha de primavera y promueve la aparición más temprana de los brotes. El material preferido para el acolchado es una base mixta de desechos orgánicos variados, como colecciones de hojas y desechos de cultivos residuales. Aplique los mantillos orgánicos generosamente, hasta un pie de espesor. Algunos cultivadores utilizan mantillo de plástico negro con perforaciones que permiten que el follaje de verano se asome.

Cosecha de espárragos
Las fechas de la cosecha de primavera varían de un lugar a otro. Desde las montañas, a la costa, a los cálidos interiores, la llegada de temperaturas más cálidas fluctúa y también lo hace la cosecha de espárragos. El período de cosecha para las granjas estadounidenses suele durar de 60 a 90 días, entre enero y mayo.

Los agricultores deben recoger todas las lanzas que emergen durante la temporada de cosecha; de lo contrario, los tallos de las hojas en desarrollo retrasan el crecimiento de otros brotes nuevos. Las plantas de primavera a menudo crecen tan rápido que una lanza que brota un día se vuelve demasiado alta al siguiente. Cuando un cultivador de espárragos habla de arar la cosecha, no está destruyendo el campo, sino más bien derribando los brotes que brotaron. Las coronas bajo tierra no se tocan y producen un nuevo lote de brotes en unos pocos días.

Un recolector experimentado generalmente puede cosechar casi 1 acre por hora. Si bien los asientos tirados por tractor para cosechadoras aumentan la comodidad del trabajador, no aceleran significativamente el trabajo. Los pequeños agricultores pueden solicitar la ayuda de amigos y familiares para que el proceso de recolección sea más agradable.

Los espárragos, al igual que las flores recién cortadas, son muy perecederos y sus puntas deben sumergirse en agua fría inmediatamente después de la cosecha. Incluso después de la cosecha, los brotes siguen creciendo, por lo que si está empaquetando en cajas, deje espacio en la parte superior para que las lanzas se alarguen. Un problema posterior a la cosecha es que los espárragos apilados de lado pueden crecer lejos de la fuerza de la gravedad y producir lanzas dobladas que son menos deseables para el mercado.

Los espárragos recolectados se pueden conservar durante períodos moderadamente prolongados, semanas, incluso meses, a temperaturas muy frescas, casi heladas.

Comercialización de espárragos
Plantar nuevos campos de espárragos es caro y los cultivadores experimentados pueden necesitar varios años para alcanzar el punto de equilibrio. Aún así, muchos agricultores de cultivos mixtos informan que el espárrago es su cultivo más rentable, por lo que los pequeños productores emprendedores ciertamente pueden encontrar muchas oportunidades en la industria.

Mientras estamos en EE. UU., Estamos acostumbrados a los espárragos verdes, los espárragos blancos han sido el producto preferido de la Europa moderna y podrían atraer la atención a su puesto en el mercado de agricultores. El espárrago blanco se cultiva amontonando tierra adicional sobre las camas y luego recolectando los brotes temprano en la mañana antes de que la exposición a la luz solar desencadene la producción de clorofila verde. Los sistemas que utilizan cubiertas de tela negra también han facilitado la obtención de espárragos blancos. Las variedades de espárragos morados, desde las exóticas violetas francesas hasta las robustas variedades italianas oscuras, también son un interesante hallazgo en el mercado de agricultores.

Las variedades de espárragos silvestres, a menudo llamadas sparrowgrass, obtienen el mejor precio entre los chefs gourmet, según los pocos agricultores que han adquirido semillas y plantado campos domésticos de los tipos silvestres. Las variedades de espárragos trigueros producen tallos de menor diámetro y más retorcidos, pero tienen un sabor robusto que ha sido popular en las mesas rurales durante siglos.

Los pequeños agricultores han encontrado rentabilidad desde hace mucho tiempo utilizando sus cultivos de espárragos para crear un producto de valor agregado, como sopas, salsas y guisos de espárragos. Los nativos americanos tenían un historial de secado de espárragos para su uso posterior, y en China, los espárragos comúnmente se confitan. Un agricultor emprendedor también podría intentar emplear estos métodos de conservación.

En cuanto a los precios, la antigua regla de extensión cooperativa para los productores nuevos, pequeños y frescos de espárragos es medir la población local dentro de un radio de 25 millas y luego calcular que el mercado apoyará alrededor de un acre de espárragos para 10,000 personas en el área. Averigüe quién más está cultivando espárragos cerca de usted y haga sus cálculos de mercado en consecuencia.

Use sus espárragos cultivados en el jardín en estas recetas:

  • Tortilla de esparragos
  • Penne con espárragos, guisantes y albahaca
  • Pastel de Huevo Salado con Jamón, Espárragos y Eneldo
  • Ensalada de campo francés
  • Chowder de espárragos y papa nueva
  • Lasaña De Espárragos Y Champiñones

Sobre el Autor: Rick Gush es un pequeño agricultor estadounidense que vive en Italia.

Este artículo fue extraído de la edición de febrero / marzo de 2003 de Granjas de pasatiempos.

Etiquetas camas de espárragos, escarabajos de los espárragos, cultivo


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