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Eye Of The Beholder: Cómo prevenir enredos legales en su granja

Eye Of The Beholder: Cómo prevenir enredos legales en su granja


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FOTO: iStock / Thinkstock

El 25 de febrero de 2015, la policía llegó a West Wind Acres, una pequeña granja alimentada con pasto en el norte del estado de Nueva York. El propósito de la visita fue preguntar sobre perros de trabajo sin licencia. El propietario, Joshua Rockwood, de 34 años, un trabajador de la construcción convertido en granjero, les mostró los alrededores. Seis días después, la policía regresó con una orden de registro para la granja y la casa. A Rockwood se le informó que podría enfrentar cargos.

El 12 de marzo de 2015, Rockwood fue arrestado y enfrentaba 13 cargos por delitos menores relacionados con problemas con la disponibilidad de agua y que se encontraba en varios estados congelados, la falta de alimento disponible y la ausencia de un refugio adecuado para los animales bajo su cuidado. Varios animales fueron incautados y puestos en rescates locales, y se produjo un largo caso legal.

Los cargos citados:

  • cubos de agua que se habían congelado (entre el tiempo de la tarea, eso sí)
  • cerdos que se quedaron al aire libre
  • perros y ovejas que se mantuvieron en un corral en un refugio sin calefacción
  • heces en el abrevadero de las ovejas
  • un caballo anciano con bajo peso
  • falta de alimento
  • y otras acusaciones relacionadas

Finalmente, se retiraron 12 de los 13 cargos. El cargo restante fue aplazado en contemplación de despido (ACOD). Siempre que no se vuelva a detener a Rockwood por el mismo cargo en un plazo de seis meses, el cargo restante también se retirará. (Su ACOD no vence hasta junio de 2016. No pudo hablar sobre su caso cuando se imprimió este artículo).

Los crímenes de los que se acusó a Rockwood son solo una breve lista de los desafíos que enfrentan los agricultores al brindar cuidados al ganado durante los meses de invierno. De hecho, muchos de los cargos no se relacionan con las dificultades estacionales, sino que en realidad son la realidad del cuidado del ganado en cualquier época del año. Los animales defecan en sus comederos. Los animales a menudo consumen toda la comida que se les da antes de que llegue el siguiente momento de la tarea. Y, si un vecino piensa que un animal debería estar en un establo con calefacción en el invierno, ¿también pensará que esos animales deberían estar en un refugio con aire acondicionado durante los veranos calurosos y húmedos?

Cualquier agricultor podría encontrarse fácilmente en la misma situación.

“El caso y la atención que está recibiendo están poniendo de relieve muchos problemas que enfrentan los agricultores de todo el país”, dice Steve Ammerman, gerente de asuntos públicos y director asociado del New York State Farm Bureau.

Uno de los problemas más urgentes es la desconexión entre los agricultores y el público en general. Cada vez menos personas tienen una conexión directa con la agricultura. Esa desconexión alimenta un desconocimiento sobre el cuidado adecuado del ganado. Encontrar formas de cerrar la brecha entre la granja y la comunidad puede ayudar a los propietarios de granjas a considerar cómo cerrar la brecha entre su negocio y la comunidad es más importante hoy que nunca.

Clima salvaje

El invierno de 2014/2015 en el norte del estado de Nueva York fue el más frío registrado en 21 años. El mes de febrero incluyó varios días continuos de temperaturas bajo cero, agravados por nevadas regulares durante todo el invierno. Cuidar animales en estas condiciones es un desafío. El agua se congela rápidamente y el forraje se consume rápidamente. Las personas que no están familiarizadas con las necesidades del ganado desconocen los innumerables viajes para verificar el suministro de agua y alimentos. Desde afuera, mirando hacia adentro, todo lo que ven son abrevaderos de agua congelada, comederos vacíos y animales apiñados para mantenerse calientes.

“Gran parte de la sociedad no tiene educación sobre el cuidado adecuado de los animales”, dice Carie Telgen, D.V.M., y socia de Battenkill Veterinary Bovine, PC, en Greenwich, Nueva York.

Al mismo tiempo que existe una falta de comprensión, existe un interés creciente por saber dónde y cómo se producen los alimentos.

“Solo entre el 1 y el 2 por ciento del público estadounidense tiene alguna conexión con una granja en estos días”, dice Ammerman. Esta desconexión puede dar lugar a malentendidos importantes y, en algunas situaciones, dar lugar a enfrentamientos legales prolongados y costosos.

Ammerman, Telgen y Elizabeth Rich, vicepresidenta y abogada del Fondo de Defensa Legal de la Granja al Consumidor, ofrecen consejos para ayudar a otros pequeños agricultores a evitar y / o prepararse para situaciones similares.

Relaciones comunitarias

Las relaciones significativas con la comunidad fomentan la confianza a largo plazo y crean oportunidades para la comunicación durante situaciones difíciles. "Es importante abrirse a la comunidad en general para mantener relaciones positivas", dice Ammerman.

Los boletines periódicos impresos o por correo electrónico pueden actualizar a los vecinos sobre las novedades de la granja, explicar las prácticas de cuidado de los animales o hablar sobre las dificultades causadas por el clima, la economía, etc. Los blogs y las redes sociales también pueden ser una plataforma eficaz para compartir noticias de la granja. .

La información es una herramienta poderosa para reducir las malas interpretaciones. Invitar al público a realizar recorridos por las granjas brinda la oportunidad de hablar sobre las actividades agrícolas. Programe una visita al veterinario el mismo día para hablar sobre los horarios de vacunación. Pídale a un herrador que haga una demostración de recorte o herrado, para que el público pueda ver que los animales están recibiendo cuidados y también se vaya con una mayor comprensión del trabajo que implica el cuidado de los animales.

Además de conectarse con el público en general, es igualmente esencial reunirse con los funcionarios de la ciudad y las fuerzas del orden antes de que surja un problema.

"No permita que su primer contacto con la policía sea en respuesta a una queja sobre usted y sus prácticas de gestión agrícola", dice Rich.

De vez en cuando, asistir a reuniones públicas e interactuar con las fuerzas del orden antes de que ocurra una incidencia genera una buena voluntad a largo plazo.

“Hace que sea más fácil hablar sobre el cuidado de los animales cuando ya se ha establecido la confianza con la comunidad”, dice Telgen.

Percepción es realidad

Las personas a menudo hacen suposiciones basadas en apariencias externas. Los juicios se pueden hacer basándose únicamente en qué tan limpia se ve la granja. Contener bolsas de alimento vacías y otra basura en contenedores de basura y almacenar herramientas o suministros sin usar crea una apariencia ordenada.

"Es una granja y puede ensuciarse y ensuciarse", dice Ammerman. "Eso es inevitable, pero haga todo lo posible para mantener la granja lo más presentable posible".

Las suposiciones sobre el cuidado o el bienestar de los animales se basan a menudo en la visibilidad del refugio, las fuentes de agua y la disponibilidad de alimentos. La colocación de cortavientos, comederos y abrevaderos en la línea de visión directa reduce el interrogatorio de los transeúntes sin educación.

Desafortunadamente, las personas alejadas del cuidado de los animales se apresuran a relacionar un animal delgado y anciano con la negligencia. Los agricultores saben que un caballo de 30 años sin dientes puede parecer desnutrido, pero en realidad está bien alimentado y bajo el cuidado de un veterinario.

"Soy un gran partidario de la transparencia", dice Telgen, "pero debido a que muchas personas no tienen educación sobre el cuidado y el envejecimiento de los animales, es casi mejor poner un animal anciano en un pastizal trasero si se tiene uno".

Conoce tus derechos

La mayoría de los granjeros son ciudadanos respetuosos de la ley que nunca han tenido ningún tipo de problema legal y se preocupan profundamente por sus animales.

"No se preocupan por conceder acceso a su propiedad y dar información, porque saben que no han hecho nada malo y no tienen nada que ocultar", dice Rich. Desafortunadamente, este enfoque puede dar lugar a acusaciones falsas y acciones legales infundadas.

“Tiene derecho a rechazar un registro de su propiedad a menos que lo renuncie”, dice. "Si concede acceso a su propiedad de forma consensuada, tiene derecho a imponer condiciones razonables a ese acceso". Por ejemplo, podría indicar a los visitantes que no se permitirán fotografías ni videos.

Si las autoridades acceden a su propiedad bajo la autoridad de una orden de registro, léala. Una orden judicial que autoriza un registro de la granja no necesariamente autoriza un registro de la residencia. "Tiene derecho a estar presente durante la búsqueda, siempre que no esté amenazando u obstruyendo a los oficiales o interfiriendo con la búsqueda", dice Rich.

También es importante que los agricultores conozcan las leyes relacionadas con las prácticas de gestión agrícola. En el caso de Nueva York, Rich leyó declaraciones de varias personas que declararon con autoridad que la ley federal requiere que el ganado tenga acceso a agua dulce las 24 horas del día. Sin embargo, esa no es la ley.

"No puedo contar la cantidad de veces que un empleado del gobierno que actúa en nombre de una agencia estatal o local nos ha entregado una declaración falsa de la ley a mis clientes oa mí", dice. Cuanto más informado esté sobre las leyes aplicables a las operaciones agrícolas, es más probable que pueda resolver un problema desde el principio.

Consejo legal

Elizabeth Rich, vicepresidenta y abogada del Fondo de Defensa Legal de la Granja al Consumidor, ofrece los siguientes consejos a los agricultores que enfrentan un caso legal.

Realice una copia de seguridad de todos los datos y registros, idealmente en ubicaciones fuera del sitio.

“He estado involucrada en varios casos en los que los investigadores confiscaron bienes con fines de investigación o probatorios y luego los retuvieron durante meses o incluso años antes de que se presentaran cargos”, dice. Conservar una segunda copia de los registros puede ser fundamental para el funcionamiento diario de su granja.

Comuníquese con un abogado.

En situaciones donde es posible que se presenten cargos penales, la mayoría de los abogados aconsejarán a sus clientes que no hablen con las autoridades legales sin la presencia de un abogado.

Cuando se trate de cargos penales, consulte con un abogado con experiencia en derecho penal. Dependiendo de los hechos de un caso particular, el agricultor puede necesitar un abogado con experiencia en la ley de uso de la tierra, o en la ley constitucional o en la aplicación administrativa.

Es incluso mejor buscar asesoría legal local cuando no enfrenta problemas. Muchos abogados están dispuestos a reunirse para una consulta inicial, sin cargo, para aprender sobre la granja y el negocio de un cliente potencial y permitirle al cliente determinar si el abogado es adecuado para las necesidades legales de la granja. Evite las empresas con una relación de cliente establecida con las autoridades gubernamentales locales.

Documentar los encuentros con las fuerzas del orden.

Grabe o grabe en video cada encuentro con la policía cuando ocurra en la granja.

"Ciertamente tiene derecho a hacer eso cuando el encuentro ocurre en su propiedad privada", dice Rich. "También tiene derecho a tener testigos presentes, siempre que no amenacen, obstruyan o interfieran con las autoridades".

Consigue ayuda.

El Fondo de defensa legal de la granja al consumidor es un recurso para sus miembros. La misión de la organización es proteger las granjas familiares del acoso por parte de las autoridades gubernamentales federales, estatales y locales. Los abogados están disponibles las 24 horas del día, los 7 días de la semana para brindar asesoramiento a los miembros precisamente en este tipo de situación. Para obtener más información, visite www.farmtoconsumer.org.

Avanzando

A pesar de la larga y costosa batalla legal, Rockwood está decidido en su compromiso de producir alimentos saludables cultivados localmente para su familia y comunidad. Durante el proceso, se enteró de que no estaba solo. Casi 2,000 agricultores y miembros del público en general donaron más de $ 72,000 para ayudar con sus honorarios legales. Con el calvario casi terminado, está mirando hacia el próximo año. Continúa expandiendo su negocio, agregando ganado adicional a su propiedad y mejorando las instalaciones para cuidarlo.


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